¿Qué es un motor gráfico 3D?

Tus juegos favoritos deben su aspecto a… motores. Motores gráficos, motores 3D, motores de juego. Te explico qué son los motores de videojuegos, de dónde vienen y cuáles son los más populares del momento.

¿Qué es un motor de videojuego?

Como bien sabes, un motor es una máquina que produce movimiento. Un ejemplo es el motor de coche, que permanece oculto bajo la carrocería. Sin motor, no habría movimiento. Sin motor el coche sería tan útil como un carrito de supermercado.

El constructor de Matrix es un motor completo (©1999 Village Roadshow Films Limited)

En los videojuegos se llama motor a aquel conjunto de programas sin los cuales no sería posible “mover” el juego, incluyendo lo que se ve en pantalla, lo que se oye o lo que se puede hacer en el mundo virtual. La realidad del juego depende de su motor.

En un episodio de La Dimensión desconocida, la realidad es reconstruida cada minuto

En otras palabras, el motor de un videojuego es como un equipo de construcción especial, capaz de crear mundos a partir de un conjunto de reglas: leyes físicas, sonidos, animaciones, efectos y todo lo necesario para “construir” un mundo virtual.

Una imagen fotorrealista creada con el programa POV-Ray (fuente)

¿Por qué crear motores 3D?

Como te puedes imaginar, crear un motor de videojuegos –con su motor 3D, motor físico, etcétera- es una tarea increíblemente costosa y dura. Pero vale la pena: una vez listo, un motor permite crear juegos rápidamente, sin hacerlo todo desde cero.

La herramienta Hammer del kit de desarrollo Source, de Valve

Los videojuegos modernos son tan complejos que crearlos sin disponer antes de un motor sería excesivamente largo y costoso. En algunos casos, sin embargo, juegos revolucionarios han impuesto la creación de nuevos motores.

Para desarrollar Doom 3, id Software tuvo que modernizar su motor 3D, id Tech

Muchos motores de videojuegos se dedican exclusivamente a la tarea quizá más espectacular de todas: la visualización de gráficos 3D (renderización) y su animación. Son los motores gráficos o motores 3D, y mueven todo lo que ves en la pantalla al jugar.

Breve historia de los motores gráficos 3D

Antiguamente los juegos solían programarse desde cero, sin software intermediario. Esto era posible por la menor complejidad de los juegos, pero a menudo resultaba poco práctico: había muy pocas herramientas de desarrollo específicas.

SEUCK fue una herramienta de creación de juegos muy popular para C64

Fueron los juegos de disparos en primera persona (shooters) los que impulsaron el desarrollo de los primeros motores gráficos 3D y motores de juegos. A mediados de los ochenta, Incentive Software creaba Freescape, un motor 3D que usó para sus juegos.

El afamado 3D Construction Kit usaba el motor gráfico Freescape

Algo más tarde, a principios de los noventa, aparecieron shooters 3D muy famosos, como Wolfenstein 3D y Doom. No se hablaba todavía de 3D, sino de 2.5D, mundos aparentemente tridimensionales, pero cuya esencia era bidimensional.

El mítico Wolfenstein 3D fue uno de los primeros exponentes de los gráficos 2.5D

Los motores más famosos de la época fueron el id Tech 1 -usado por Doom, Heretic y Hexen-, y el Build Engine, usado por Duke Nukem 3D, Blood y Shadow Warrior, entre otros. Otro motor popular fue Jedi Engine, usado por el clásico Dark Forces.

Dark Forces usó el motor gráfico Jedi Engine e inició una guerra de motores 3D

Por aquel entonces los juegos 3D ya se habían popularizado, pero muchos de ellos no usaban un motor gráfico concreto. En 1996, fue de nuevo id Software quien revolucionó el panorama de los motores gráficos 3D con Quake y su motor 3D.

¿Edición de niveles con vista previa 3D? Quake y su editor BSP fueron revolucionaros

El motor de Quake fue de los primeros en aprovechar las primeras tarjetas aceleradoras 3D, como las míticas 3dfx. En 1998, una versión derivada del motor de Quake, GoldSrc, se usó para dar vida a otro clásico, Half-Life.

Counter Strike, conocido simplemente como ” El Counter”, usaba el motor GoldSrc

A finales de los noventa el rey de los motores gráficos fue Unreal Engine, el motor 3D que se hallaba bajo el “capó” de Unreal y Unreal Tournament. Una de sus características más revolucionarias fue la posibilidad de crear modificaciones.

Diferencia de calidad entre las versiones 1, 2 y 3 del motor Unreal (fuente)

Los motores 3D ya establecidos –Unreal Engine, id Tech- siguieron luchando durante años por la supremacía. Juegos como Doom 3 supusieron saltos enormes para los gráficos 3D en los videojuegos. Pero entonces llegaron dos nuevos contendientes.

Esos rostros. Cuando salió, Half-Life 2 mostró todo el poderío del motor Source

Valve lanzó en 2004 un motor propio, Source Engine, usado por Half-Life 2 y alabado por la calidad de las animaciones faciales. Ese mismo año llegó el increíble motor CryEngine, usado para crear Far Cry.

¿Cuáles son los motores más populares?

A día de hoy, hay muchos motores gráficos y de juego, pero solo un puñado gozan de gran popularidad. Entre ellos, cabe destacar:

Id Tech 5 (id Software)

  • Rage (2011)
  • Wolfenstein: The New Order (2014)
  • Doom 4 (sin fecha)

CryEngine 3 (CryTek)

  • Crysis 2 (2011)
  • Crysis 3 (2013)
  • State of Decay (2013)

Anvil (Ubisoft)

  • Assassin’s Creed Revelations (2011)
  • Assassin’s Creed III (2012)
  • Assassin’s Creed IV (2013)

RAGE (Rockstar Games)

  • Grand Theft Auto IV (2008)
  • Max Payne 3 (2012)
  • Grand Theft Auto V (2013)

Source (Valve)

  • Half-Life 2 (2004)
  • Portal 2 (2011)
  • Dota 2 (2013)

Unity (Unity Technologies)

  • Slender: The Arrival (2013)
  • Surgeon Simulator 2013
  • Kerbal Space Program (2013)

Unreal Engine (Epic Games)

  • Gears of War 3 (2011)
  • Borderlands 2 (2012)
  • Mass Effect 3 (2012)

¿A qué se parece un motor de juego?

Siento decepcionarte, pero un motor de juego moderno no se parece a nada real, y desde luego no se parece a un motor de coche. Son grandes conjuntos de código -normalmente, C++- que van acompañados por herramientas de diseño propias.

A mediados de los noventa, los niveles de Duke Nukem se creaban así (fuente)

Los motores modernos se distribuyen con editores específicos para materiales, vehículos, ríos y caminos, terrenos, vegetación y efectos atmosféricos. Algunos incluso tienen su propio lenguaje de guiones (scripting).

Motores como CryEngine se distribuyen con herramientas de primerísima calidad

Estas herramientas facilitan el trabajo de creación de juegos, aunque a veces pueden condicionarlo: juegos hechos con un kit de desarrollo concreto acaban por parecerse, y para el ojo entrenado resulta fácil reconocer el motor subyacente.

¡Baja estos motores y juega con ellos! 😉

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